10.3.1 XML——电子商务的基石

简而言之,电子商务就是利用电子手段尤其是互联网进行商务活动。电子商务的出现和发展,已经并仍然在改变个人和团体的商务活动的模式。电子商务延伸了商务联系,能够极大地降低成本,加快商品和资金流通的速度,增强市场信息的可预测性和各种商务活动的可控制性。不难看出,将来能在市场中取胜的,必是能充分利用电子商务的商家。

从技术上说,电子商务是通过互联网传输和交换商务数据,并能根据商务数据进行人工或自动处理。数据的标准化在数据传输和交换过程中起着至关重要的作用,它决定了数据的语义,增强了数据的可读性和可理解性。XML的可扩展性和自相容性,使它成为数据标准化和信息交换的有力工具。

电子商务的发展,首先出现的是企业-消费者(B2C)和消费者-消费者(C2C)模式。在这些模式当中,由于数据的传输路径是Web服务器-浏览器或者浏览器-Web服务器-浏览器,数据最后发布在浏览器上,供人们阅读和理解,侧重于信息对人的可理解性,因此数据表现被提到一个重要的地位,数据的结构化显得较为次要一些,侧重于数据表现的html基本上能够满足这些应用。但是随着电子商务的发展,html在B2C和C2C这两种模式中已经开始显得力不从心。

首先,我们知道,从数据库提取信息生成HTML页面后,信息的语义、结构已消失殆尽,如果建立在其基础上的进一步应用需要用到这种结构化信息,开发就非常困难。例如现在电子商务中时兴的比较购物,它需要在各个电子商务网站的页面中抓取商品的信息,将同一品名的商品放在一起比较。如果各个电子商务网站都按照自己的方式组织页面,对于从事比较购物的网站,难度就可想而知。

相反,XML可以保持数据的结构。现有的主流关系数据库如SQL Server 7.0、Oracle 8i和Informix等都提供了对XML的支持,可以直接保存或生成XML文件。再为其配上相应的XSL样式文件,就可以将数据直接显示在浏览器上。而且,XML使得数据在数据库之间交换显得非常容易,有人预测,XML将是数据在数据库之间交换时的标准方式。

其次,现在很多电子商务网站都提供个性化服务,例如Web服务器可以根据客户的定制生成和传输不同的页面。事实上,不同显示效果的页面之后的数据是相同的,因而一个自然的想法就是将数据及其表现分离开来。显然,XML在这方面比HTML要擅长得多。利用XSL,无须改变数据内容本身,只传送样式文件就可以实现页面的重新显示。

随着企业-企业电子商务(B2B)尤其是供应链管理的出现,数据的传输路径转变为Web服务器-Web服务器,数据的传输过程不需要浏览器。Web服务器不仅需要接收对方传送的数据,而且还应该能够理解数据的含义,并能根据数据作出相应的处理。两个Web服务器直接进行通信,无需人工干预,在这种情况下,数据的结构化和标准化就显得至关重要。

在电子商务的发展过程中,传统的EDI作为数据交换的方式,对数据的标准化起到了重要的作用。EDI将商业文件如订单、发票、货运单、报关单等按统一的标准,编制成计算机能够识别和处理的数据格式,在计算机之间进行传输。不过,传统EDI存在着巨大的局限性:

  • 首先,EDI需要建设专用网络,开发专用程序,投入巨大,因此它的应用往往仅局限于少数大银行和大企业。
  • 其次,EDI数据侧重于信息对机器的可读性,人工阅读EDI数据简直就是灾难。
  • 再次,所有EDI数据都不能通过Web来进行数据搜索和定位,也无法在Web上显示,而这正是那些现代INTERNET小型企业与一些不固定商业伙伴进行小型交易的最基本要求。
  • 最后,传统EDI经过几十年的发展,EDI信息标准仍然得不到统一,没有形成一个全球通用的标准。现在国际上存在两大标准体系:一个是流行于欧亚由联合国欧洲经济委员会(UN/ECE)制订的UN/EDIFACT;另一个是流行于北美由美国国家标准化委员会(ANSI)制订的ANSI X1.2标准。此外,各行业也有自己的行业标准,如:CIDX(化工)、VICX(百货)、TDCC(运输业)等。

XML自从出现以来,以其可扩展性、自描述性、自相容性等优点,被誉为信息标准化过程的有力工具,基于XML的标准将成为以后信息标准的主流。由于XML提供了一个四海通行的方法来传送自我描述的资料,因此它是将文件和结构化资料一起移动和沟通的最佳机制。不过,为了保护企业在EDI上的巨大投资,传统的EDI也没有被彻底废除,而是与XML相结合,形成了XML-EDI。

XML技术对电子商务有重大影响,XML的人机互动式架构提供了使用者与电脑之间的互动交流,利用其可延伸性及自我描述特性,电子通讯文件可以在企业间的应用程式中自动传输、处理及储存,不同厂商的电子商品目录可以在同一个使用者界面同时呈现,资讯的搜寻变得更为精确快速,不同系统间可以流畅地互通,不同网站之间的资料得以动态共享,强化了使用者与系统之间的聚合性。

据Gartner的估计,三年以后到2003年,企业―企业的网上数据流量,将10倍于企业―个人的网上数据流量,而其中80%的数据,将采用XML格式。由于XML为信息的自动交换提供了必要的技术支持,因此有人提出“eXe”将成为最基本的连接模式,其中的“e”是指企业(enterprise),而“X”就是XML。